Wallace H. Coulter (1913-1998)

Retrato de Wallace Coulter

“Ciencia al servicio de la humanidad”

Wallace H. Coulter, cofundador, antiguo presidente del consejo y presidente de Coulter Corporation, es conocido sobre todo por ser el descubridor del principio Coulter, el método más utilizado para contar y medir partículas microscópicas suspendidas en un líquido. Su método se ha considerado la primera base viable para la citometría de flujo, y a partir de él se desarrolló una industria que cambió para siempre el mundo de la investigación médica diagnóstica.

A lo largo de los años, Wallace Coulter y su hermano Joe, que falleció en noviembre de 1995, forjaron una gran empresa, desde sus comienzos en un sótano de Chicago hasta la multinacional que introdujo muchos de los hitos diagnósticos más significativos en el campo del análisis de células sanguíneas. La tecnología inventada por Wallace Coulter revolucionó la investigación médica y el diagnóstico al eliminar el método de recuento manual de células sanguíneas, que fallaba con frecuencia y consumía mucho tiempo. A través del compromiso de Wallace y Joe con la tecnología más avanzada y el mejor servicio de atención al cliente, Coulter Corporation se estableció firmemente como líder de la industria en el diseño y la fabricación de sistemas de análisis de células sanguíneas de laboratorio de alta tecnología.

Wallace nació en Little Rock, Arkansas, en 1913 y durante su infancia desarrolló una enorme fascinación por los equipos de radio de cristal y electricidad. Asistió a la escuela secundaria en Munroe, Arkansas, y al Westminster College en Fulton, Misuri. Posteriormente estudió ingeniería eléctrica en el Instituto de Tecnología de Georgia. Su carrera comenzó en 1934 como locutor-ingeniero de emisoras de radio. En 1937, Wallace se unió a General Electric X-Ray Corporation como representante de ventas y servicios para Manila, Shanghái, Singapur y las islas cercanas. Desde 1942 hasta el final de la Segunda Guerra Mundial, trabajó en desarrollo electrónico para Press Wireless de Nueva York, y posteriormente participó en el desarrollo de instrumental electromédico para Raytheon Manufacturing Company.

En 1946, Wallace regresó a Chicago, donde trabajó para Illinois Tool Works y la Mittelman Electronics Division de Century Steel. En su tiempo libre, Wallace y su hermano menor Joe, ingeniero electrónico, pasaron muchas horas experimentando en su sótano de Chicago. Esto llevó a Wallace a descubrir el principio Coulter, un método electrónico automatizado para el recuento y la medición de partículas microscópicas, incluidas las células sanguíneas. Poco después, Wallace inventó el contador Coulter, el catalizador de toda una vida de invenciones revolucionarias, la base de la exitosa multinacional Coulter Corporation y el origen de una nueva industria.

Tras obtener una patente estadounidense para el contador Coulter en 1953, Wallace y Joe pusieron en marcha la producción del nuevo analizador de células y partículas. Los pedidos y las ventas siguieron aumentando, y en 1958 los hermanos constituyeron su empresa, Coulter Electronics, Inc., y trasladaron las operaciones a Miami, Florida en 1961.

En octubre de 1997, Coulter Corporation fue adquirida por Beckman Instruments, Inc., y la empresa se conoce ahora como Beckman Coulter, Inc. La sede central de la división de diagnóstico de Beckman Coulter se encuentra en Brea, California, mientras que la sede central de la división de ciencias de la vida se encuentra en Indianápolis, Indiana. En conjunto, Beckman Coulter cuenta con más de 10 000 empleados en todo el mundo.

Wallace Coulter Presidente ClintonCoulter es conocido por su larga línea de descubrimientos innovadores en análisis hematológicos, de los cuales el contador Coulter, que cambió radicalmente la hematología al permitir un análisis más preciso y más rápido del CBC (hemograma completo, por sus siglas en inglés), fue el primero. A lo largo de los años, Wallace y Joe Coulter ampliaron los esfuerzos de investigación biomédica de su empresa y desarrollaron muchos productos notables. Las innovaciones de Coulter incluyen: nuevos parámetros sanguíneos como recuentos de plaquetas automatizados que proporcionan información diagnóstica valiosa, características automatizadas de manipulación de muestras que reducen drásticamente la mano de obra, muestreo de viales cerrados para mayor seguridad del operador, pruebas rutinarias de reticulocitos y CD4/CD8 en un analizador hematológico, y mucho más.

Los hermanos Coulter fueron pioneros en los anticuerpos monoclonales, que han demostrado ser extremadamente potentes para ayudar a diagnosticar el cáncer, el linfoma, la leucemia y otras enfermedades. Hoy en día, la empresa ofrece la gama más amplia de anticuerpos monoclonales y otros reactivos de citometría de la industria. Desde principios de la década de 1980, Wallace y Joe, y la Coulter Corporation, han sido líderes en citometría de flujo: sistemas de instrumentos que identifican células por sus “rasgos distintivos” cuando pasan por un láser, lo que facilita la identificación de neoplasias malignas y actividad viral.

Wallace Coulter recibió muchos premios y condecoraciones por sus logros como inventor, científico y empresario. En 1960, Wallace recibió el premio John Scott al progreso científico, que fue concedido también a Thomas Edison y Guglielmo Marconi, dos de los héroes infantiles de Wallace. También recibió el premio IEEE Morris E. Leeds en 1980, el premio al Empresario del Año de Florida 1988, el premio a la Trayectoria SAMME de 1989 de M.D. Buyline, el Certificado por Logros Destacados de 1989 de la American Society of Hematology y el premio Gold Headed Cane de 1989 de la Asociación de Científicos Clínicos. En 1991, Wallace Coulter y la Coulter Corporation fueron nombrados fideicomisarios del Centro de Tecnologías Sanitarias de Miami, y Wallace fue elegido miembro fundador del Instituto Estadounidense de Ingeniería Mecánica y Biológica en 1992. Wallace posee numerosos grados de doctorado honorarios, y fue muy conocido por su generosidad con la comunidad y sus contribuciones a la humanidad a través de la ciencia.